Que représentent ces deux yeux dans le ciel ?

Ça vous dirait de faire un test de Rorschach cosmique ? Il vous suffit de pencher la tête sur le côté.

Publication 9 nov. 2017 à 01:53 CET
Sur cette image, le bleu représente les données du télescope spatial Hubble ; l’orange est le ...
Sur cette image, le bleu représente les données du télescope spatial Hubble ; l’orange est le monoxyde de carbone visualisé par le télescope Alma.
Photographie de M. KAUFMAN ; B. SAXTON, NRAO/AUI/NSF ; Alma (ESO/NAOJ/NRAO) ; Hubble NASA/ESA.

Si vous distinguez deux yeux brillants dans les ténèbres de l’espace, vous voyez ce qu’une équipe d’astronomes a repéré l’an dernier – une formation rare, créée par le frôlement de deux galaxies spirales.

Les collisions latérales galacti­ques ne sont pas inhabituelles, rap­pelle Michele Kaufman, directrice des recherches. Ce qui est nouveau, ce sont les formes qu’elles peuvent produire. Ici, la force gravitationnelle de NGC 2207 (en haut) provoque des marées chez sa compagne IC 2163 – comme la Lune avec la Terre. Des gaz et des étoiles en périphérie d’IC 2163 se précipitent alors vers son centre, avant de ralentir d’un coup pour former des « paupières ».

Le télescope Alma, installé au Chili, a aidé Michele Kaufman et son équipe à voir ce que les ordinateurs avaient modélisé. «Quand j’ai découvert ces données en HD, explique­-t-elle, j’ai réalisé qu’elles nous montraient pour la première fois comment se développait une structure en forme d’œil. »

Si nous percevons ces motifs comme des yeux, cela n’est pas dû aux télescopes, mais à la paréidolie – un phénomène psychologique qui nous fait distinguer des formes familières là où il n’y en a aucune. Les « yeux » montrés sur cette photo sont à 114 millions d’années ­lumière de la Terre. La technologie et la psy­chologie détermineront les autres formes que nous verrons dans les profondeurs célestes.

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