Le macaque rhésus : le singe qui rougit de plaisir

De nombreuses espèces d'oiseaux utilisent la couleur pour attirer leurs partenaires ; les macaques rhésus font partie des rares mammifères à le faire.

photographie de CONSTANCE DUBUC

À votre avis, lesquel de ces deux singes a le plus de sex-appeal ? La réponse est simple si vous êtes un macaque rhésus (Macaca mulatta), ou Constance Dubuc, biologiste évolutionniste à l'université de Cambridge.

Depuis 2012, avec des collègues de l'université de New York, elle a étudié plus de 250 macaques rhésus en liberté dans un site de recherche des Caraïbes. Son objectif était de découvrir en quoi la coloration de la face - qui, chez cette espèce, varie du rose pâle au rouge profond - affecte la réussite reproductive.

Photo d'un macaque rhésus rouge de plaisir.
Photo d'un macaque rhésus rouge de plaisir.
photographie de CONSTANCE DUBUC

Pour isoler le rôle de la couleur dans l'attirance sexuelle, Constance Dubuc a montré à chaque cobaye deux photos de faces avec différentes teintes de rouge. Les plus prononcées attiraient fortement les femelles et un peu les mâles, a-t-elle constaté, notamment grâce à l'observation des mouvements oculaires.

« C'est comme chez les humains, » explique-t-elle. « Si vous voyez quelqu'un d'attirant dans un bar ou dans la rue, vos yeux s'attarderont un peu plus longtemps sur lui ou elle. »

Les chercheurs ont aussi noté que les mâles aux faces plus foncées avaient plus de descendants, ils doivent en plus être dominants dans leur groupe. Comme l'explique Constance Dubuc, « la couleur ne suffit pas. »

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