Espace

La course folle de la sonde Cassini prendra fin vendredi

Alors que Cassini termine sa course folle, National Geographic dévoile les dernières images et données envoyées par la sonde spatiale de la NASA. Jeudi, 9 novembre

De Victoria Jaggard

La fin est proche. Ce vendredi, les derniers messages de la sonde spatiale Cassini de la NASA nous parviendront, lors de sa chute dans l'atmosphère de Saturne jusqu'à sa totale désintégration. Cette plongée fatale marque la dernière phase d'une mission de 13 ans passée à explorer la planète aux anneaux et ses nombreuses lunes. 

Cassini nous transmettra des images jusqu'à jeudi soir et nous détecterons sa position jusqu'au petit matin vendredi, lorsque son antenne fera ses adieux à la Terre.

D'un point de vue technique, nous n'assisterons pas au dernier souffle de Cassini en temps réel. En moyenne, Saturne se trouve à plus de 1 280 000 000 kilomètres de nous, ce qui nécessite environ 83 minutes pour que les données de la sonde spatiale nous parviennent.

Alors que Cassini sera sur le point d'exploser en un bouquet final, la NASA diffusera des images en direct depuis le centre de commande du Jet Propulsion Laboratory situé à Pasadena, en Californie, où les scientifiques recevront les dernières images et informations de la sonde spatiale.

Ce vendredi 15 septembre, vous pourrez suivre le live de la NASA à 13 heures (heure française), moment où les derniers messages de Cassini arriveront au Jet Propulsion Laboratory.

La NASA condamne Cassini à une combustion mortelle de sorte à ne pas avoir d'impact néfaste sur le système saturnien.

La sonde sera bientôt à court de carburant et les responsables de mission ne seront donc plus en mesure de contrôler sa trajectoire. Or, le risque qu'un engin spatial en perdition entre en collision dans l'une des nombreuses lunes de Saturne et la contamine de débris terrestres est élevé.

Plutôt que de courir ce risque, la NASA a pris la décision d'accorder à Cassini un dernier tour de piste à travers un circuit inédit entre la planète et ses emblématiques anneaux, lequel s'achèvera par un dernier plongeon sur la géante gazeuse.

Le 11 septembre, Cassini a réalisé un dernier survol de la lune brumeuse Titan, un monde étrange à l'atmosphère épaisse et aux lacs d'hydrocarbures susceptible d'abriter un genre de « vie en vinyle » étonnante. Selon le calendrier de la fin de la mission élaboré par la NASA, les dernières données issues de ce survol devaient arriver sur Terre dans la nuit du 12 septembre.

Cassini devrait capturer ses dernières images de Saturne le 14 septembre, aux alentours de 21h58 (heure française), lesquelles devraient nous parvenir plus tard dans la nuit.

Enfin, Cassini entrera dans l'atmosphère saturnienne à 12h31 (heure française) le 15 septembre. À 14h, les terriens entendront les derniers échos persistants d'une sonde spatiale qui aura transformé à jamais notre perception de cette planète majestueuse et mystérieuse.

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