Un bébé salamandre retrouvé fossilisé dans l'ambre

Il y a plus de 20 millions d’années, un bébé salamandre de moins de 2 cm de long a connu une fin tragique.

Photographie de GEORGE POINAR JR.

Un prédateur affamé – peut-être une araignée, un oiseau ou un serpent – lui a arraché la patte avant gauche, laissant l’os dépasser du flanc. Le minuscule amphibien a réussi à s’échapper, mais il a ensuite dû tomber dans une flaque de résine qui, en se solidifiant sous forme d’ambre, l’a préservé.

George Poinar Jr., biologiste à l’université d’État de l’Oregon (États-Unis) et spécialiste de l’ambre, pense avoir collecté cet échantillon en République dominicaine il y a des années. Quand il l’a examiné récemment, il a été stupéfait de découvrir la salamandre – la première jamais retrouvée dans de l’ambre et la seule, éteinte ou vivante, provenant des Caraïbes.

Elle a depuis été identifiée comme appartenant à un nouveau genre, d’après des caractéristiques physiques visibles, comme ses pieds avant et arrière grands et palmés. Selon George Poinar, « cela prouve que ce n’est pas parce que nous ne trouvons pas quelque chose à un endroit donné qu’il n’y en a jamais eu des millionsd’annéesauparavant.»

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