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Juna Kollmeier, l'astrophysicienne qui veut cartographier l'univers

Juna Kollmeier est en charge d'un projet majeur pour percer les mystères de l'univers.Thursday, April 19, 2018

De Rachel Hartigan Shea
Portrait de l'astrophysicienne Juna Kollmeier.
Cet article est à paraître dans le magazine National Geographic du mois de mai 2018.

Juna Kollmeier a pour ambition de comprendre de quoi est fait l'univers : comment les structures comme les galaxies, les trous noirs supermassifs et le medium intergalactique qui fait le lien entre les galaxies se forment-elles ?

« Sur tous les plans physiques, il y a des processus qui donnent naissance aux formes complexes et imbriquées que nous observons, » explique Juna Kollmeier, astrophysicienne pour la Carnegie Institution for Science. Et oui, dit-elle, nous sommes capables de les appréhender.

L'année dernière Kollmeier a été nommée directrice de la cinquième version du Sloan Digital Sky Survey, un projet qui a pour ambition de cartographier l'univers. L'étude, qui sera lancée en 2020, aura recours à de puissants télescopes situés dans les hémisphères nord et sud pour scanner le ciel. Les télescopes détecteront le spectre des objets lumineux qui parsèment le ciel. 

« C'est là que l'astrophysique prend le relais, » poursuit Kollmeier. « La lumière met en exergue les abondances chimiques. Cela raconte les transitions observables chez ces objets ». Et c'est à ce moment-là qu'elle commencera à former les réponses à ses questions. Comment les trous noirs supermassifs se forment-ils et évoluent-ils ? Les étoiles sont-elles des indicateurs temporels nous permettant de savoir quand et comment une galaxie s'est formée ?

Juna Kollmeier ne s'est pas intéressée à l'astronomie en regardant les étoiles. Celle qui avait l'intention de devenir avocate est allée à ce qu'elle appelle un « camp de geeks » et a alors découvert comment nommer et classer les étoiles. « L'idée d'interroger ainsi l'univers... J'avais l'impression d'être une exploratrice. »

Elle va aujourd'hui plus loin que tout ce qu'elle aurait pu imaginer.

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