Le système solaire expliqué aux enfants : Saturne

Large de plus de 250 000 kilomètres, parsemé de rayons qui tournent à des vitesses différentes, le système d'anneaux de Saturne est le plus complexe du système solaire.

Publication 27 déc. 2021, 14:00 CET
Image de Cassini montrant l'ombre portée des anneaux sur Saturne.
Image de Cassini montrant l'ombre portée des anneaux sur Saturne.
Photographie de NASA, JPL, CASSINI

EMPLACEMENT : Sixième planète à partir du Soleil

DISTANCE PAR RAPPORT AU SOLEIL : 1 349 823 615 à 1 503 509 229 kilomètres

TEMPÉRATURE DE SURFACE MOYENNE : -178° C

TEMPS DE VOYAGE SPATIAL DEPUIS LA TERRE : 3 ans

GRAVITÉ : Si tu pèses 45 kilogrammes sur Terre, tu pèseras 49 kilogrammes sur Saturne.

Saturne, cette mystérieuse géante gazeuse

Large de plus de 250 000 kilomètres, parsemé de rayons qui tournent à des vitesses différentes, le système d'anneaux de Saturne est le plus complexe du système solaire. Si la Terre est le joyau du système solaire, Saturne en est la courrone.

Les anneaux ne perdent rien de leur éclat lorsqu'ils sont vus de près. Ce qui apparaît comme un disque solide de loin est en fait une pluie scintillante de glace et de roches. Et bien que les anneaux s'étendent dans l'espace sur une distance presque aussi importante que la distance séparant la Terre et la Lune, ils sont incroyablement minces - généralement de 10 mètres d'épaisseur seulement.

Les astronomes pensent que les anneaux de Saturne se sont formés à partir de morceaux d'astéroïdes et de comètes qui se sont morcelés avant d'atteindre la planète. Si vous survolez l'atmosphère de Saturne à basse altitude, vous verrez peut-être deux des lunes de la planète se lever dans les interstices des anneaux.

Vous ne pourriez pas regarder ce lever de lunes depuis la surface de la planète, cependant. Comme Jupiter, Uranus et Neptune, Saturne est une géante gazeuse, une boule composée principalement d'hydrogène et d'hélium, dont la taille est plus de 750 fois celle de la Terre.

Sa couleur jaune provient des cristaux d'ammoniac présents dans la haute atmosphère, qui abrite des orages électriques de la taille des États-Unis. Ne t'approche pas de ces éclairs ! Ils sont mille fois plus puissants que ceux observés sur Terre. 

LE SAVAIS-TU ?

• Saturne est la seule planète du système solaire qui est moins dense que l'eau, ce qui signifie qu'elle flotterait si tu la plongeais dans un océan suffisamment grand.

• Titan, l'une des 53 lunes de Saturne, a une atmosphère composée principalement d'azote, semblable à l'ancienne atmosphère de la Terre.

• Une petite lune nommée Mimas arbore un cratère d'impact qui la fait ressembler à l'étoile de la mort dans Star Wars .

Cet article a initialement paru dans le magazine National Geographic Kids. S'abonner au magazine des explorateurs de 7 à 12 ans.

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