Égypte ancienne : Qui était Toutankhamon, l’enfant roi ?

Toutankhamon en a fait davantage pour la réputation de l’Égypte ancienne après sa mort que lors de sa courte vie. Retour sur le règne de cet enfant roi.

De Amy McKeever
Publication 7 nov. 2022, 12:25 CET
Sur la tête et les épaules de la momie avait été placé l'un des plus grands ...
Sur la tête et les épaules de la momie avait été placé l'un des plus grands trésors du monde et peut-être la découverte la plus célèbre du tombeau : le masque funéraire en or massif de Toutânkhamon.
PHOTOGRAPHIE DE Bpk, Scala, Florence

Si Toutankhamon est un des plus célèbres souverains à avoir jamais vécu, c’est grâce à la découverte de sa chambre funéraire dans la Vallée des rois en 1922. Cette découverte stimula l’imagination de millions de personnes fascinées par la momie de cet enfant roi ornée d’un masque funéraire en or. (Comment a-t-on découvert le tombeau de Toutankhamon il y a cent ans ?)

Mais que savons-nous réellement de ce célèbre pharaon ? Bien que de nombreux détails soient perdus à tout jamais, les historiens tentent depuis un siècle de reconstituer la vie et l’héritage de Toutankhamon.

 

ACCESSION AU TRÔNE

Né durant la 18e dynastie (1550 à 1295 av. J.-C.), Toutankhamon s’appelait à l’origine Toutankhaton.

Dans les années qui précédèrent son accession au trône, l’Égypte connut une période de grande agitation. Le pharaon Amenothep IV, qui serait le père de Toutankhamon, s’était détourné du polythéisme qui avait eu cours jusqu’alors pour vénérer un unique dieu solaire, Aton. En l’honneur de cette nouvelle déité, il changea de nom pour devenir Akhenaton et nomma son fils Toutankhaton, ce qui signifie « image vivante d’Aton ». (Découvrez Toutankhamon en famille.)

Vers 1336 avant notre ère, Akhenaton mourut après environ dix-sept années de règne et Toutankhaton, alors âgé de neuf ans, monta sur le trône. L’enfant roi restaura les anciennes coutumes du royaume : il rétablit la tradition polythéiste et fit construire de nouveaux temples. (Une manière inédite de visualiser le pouvoir indéfectible de Toutânkhamon.)

Il changea également de nom et devint Toutankhamon, qui signifie « image vivant d’Amon », le dieu égyptien de l’air. Il prit aussi un nom de règne, Nebkhéperourê, référence au dieu du Soleil Rê. Il épousa Ânkhésenamon, fille d’Akhenaton et de la reine Néfertiti. Le couple n’aurait jamais eu d’enfants mais deux fétus momifiés furent retrouvés dans la tombe de Toutankhamon. Il s’agissait vraisemblablement de deux filles mort-nées.

Le tombeau du pharaon Toutânkhamon est célèbre pour la multitude d’objets antiques qu’il recélait. Howard Carter et une équipe composée de plusieurs ouvriers égyptiens le découvrirent en 1922 dans la vallée des Rois, près de Thèbes, en Égypte.

PHOTOGRAPHIE DE PHOTOGRAPHIE REPRODUITE AVEC L’AIMABLE AUTORISATION DE UNIVERSAL HISTORY ARCHIVE, UNIVERSAL IMAGES GROUP / GETTY IMAGES, Universal Images Group, Getty Images

L’HÉRITAGE DE TOUTANKHAMON

Le reste du court règne de Toutankhamon fut assez quelconque. Au pouvoir durant neuf années seulement, Toutankhamon n’était pas un pharaon très connu en son temps. Selon certains égyptologues, conseillers et prêtres royaux ont peut-être même fait du jeune roi leur marionnette afin d’accaparer le pouvoir. Selon d’autres spécialistes, les successeurs de Toutankhamon auraient fait retirer son nom des monuments et des registres à cause de ses liens avec le pharaon honni Akhenaton.

Ce gommage eut toutefois un avantage : tandis que la plupart des tombes de la Vallée des rois furent pillées au cours des siècles qui suivirent, celle de Toutankhamon demeura relativement intacte. Quand ses trésors furent finalement mis au jour, ils inspirèrent des investigations modernes sur la vie du jeune roi et sur ce qu’elle révèle de l’époque des pharaons. (La Vallée des rois, l’ultime demeure des pharaons du Nouvel Empire.)

 

MORT DE TOUTANKHAMON

Une des énigmes qui résistent le plus aux historiens comme aux scientifiques est celle des circonstances de sa mort.

Depuis la découverte de son tombeau par l’archéologue britannique Howard Carter en 1922, les théories abondent. Selon certains, il aurait été assassiné ou serait mort du paludisme ou d’une autre maladie mortelle. Selon d’autres, son buste (auquel il manque des côtes et le sternum) aurait été écrasé dans un accident de char (possiblement une chute). D’autres encore avancent qu’il serait mort handicapé. On a en effet découvert qu’il souffrait d’un pied bot et des cannes dont il se serait servi pour marcher. (Découvrez les 5 000 trésors de Toutankhamon.)

Toutefois, si les égyptologues savent une chose, c’est que Toutankhamon est mort jeune (il était vraisemblablement adolescent) et que son décès était inattendu. La dernière demeure de Toutankhamon était un tombeau inachevé destiné à un courtisan. Selon toute vraisemblance, celui-ci aurait été préparé à la hâte pour accueillir la dépouille du pharaon.

Il est possible que nous ne comprenions jamais vraiment la vie de l’enfant roi. Mais son souvenir continue de captiver le monde, des millénaires après son règne bref.

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